U-2, el avión espía que evade su jubilación.

por Christopher Drew
Lunes, 22 de marzo 2010
Tomado de The New York Times

traducción de elbalserosuicida


The Black Bird ( El Pájaro Negro )

Photo: USAF/Getty Images, Nov 10, 1997

El avión espía U-2, , una aeronave de muy alto vuelo y que fue un protagonista principal en la guerra fría, está disfrutando de un momento de descanso, pero, aparentemente, no por mucho tiempo.
Hace cuatro años, el Pentágono se aprestaba a retirar el avión  que tuvo su primer vuelo de prueba en 1955.  Sin embargo, el Congreso ha bloqueado su retiro alegando que el avión aún estaba siendo útil.

Debemos decir definitivamente que si lo es. Debido a los avanzes tecnológicos en  sensores de gran alcance, se ha convertido en uno de los medios más utilizados para el espionaje en una guerra muy diferente:  Afganistán.
El U-2 pasó de ser un cazador de misiles nucleares a un detector de bombas, eclipsando incluso a los aviones no tripulados en la recopilación de una rica y variada información de inteligencia para combatir a los talibanes.

Todo esto es un cambio notable desde los primeros días  del U-2 como protagonista tecnológico principal de Estados Unidos en el espionaje sobre la ex-U.R.S.S. Construido para descubrir los misiles soviéticos, el U-2 se hizo famoso cuando un contratista de la C.I.A., el piloto Francis Gary Powers fue derribado sobre el terrritorio soviético en 1960, y de nuevo cuando otro U-2, tomó las fotografías que desató la crisis de los misiles cubanos en 1962. Las versiones más recientes del avión se han utilizado en todas las guerras desde entonces e incluso, todavía hoy,  monitorea  países como Corea del Norte.

Actualmente  el U-2 y sus pilotos aislados en  trajes espaciales a 70.000 pies de altitud, están en contacto directo por radio con las tropas en Afganistán.  En lugar de seguir rutas pre-establecidas, cambian de itinerario en pleno vuelo para encontrar vías para los convoyes de ayuda a los soldados, en combate.

En cierto modo, el U-2, es ahora una versión actualizada del juego Etch A Sketch, uno de los más populares en la era de los juegos de computadora de alta tecnología.
“Es como si después de tantos años de vuelo, el U-2 está en su apogeo de nuevo”, dijo el teniente coronel Jason M. Brown, que comanda un escuadrón de inteligencia de esos artefactos aéreos  que planifica las misiones y analiza muchos de los datos. “Con ellos se pueden hacer cosas que ningún otro equipo puede hacer.”
Una de las cuales, por improbable que parezca, es que incluso a 13 millas de altura sus sensores pueden detectar pequeñas perturbaciones en el suelo, ofreciendo una nueva manera de encontrar las minas de fabricación casera que ponene en peligro a las tropas terrestres.
En las semanas previas a la reciente ofensiva en Marja, dijeron fuentes militares, varios de los 32 restantes U-2 encontraron cerca de 150 posibles minas en caminos y zonas de aterrizaje de helicópteros, lo que permite a los marines hacerlos estallar antes de acercarse a la ciudad.

Oficiales de la Marina dicen que hoy se pueden tomar imágenes panorámicas en una resolución tan alta que permiten ver los senderos de los insurgentes, con sus cámaras digitales se obtienen actualizaciones frecuentes y se establecieron 25 de los sitios donde los infantes de marina podrían ser más vulnerables.
Además, el U-2 a mayor altura, puede obtener una mejor defensa contra los misiles antiaéreos, y a su vez permite recoger las señales de conversaciones telefónicas de los insurgentes que de otro modo son bloqueadas por las montañas. Viendo estos resultados, el coronel  Brown dijo que  el U-2 “es capaz de recoger la información que indica a dónde enviar los aviones no tripulados Predator y Reaper, que les permita obtener imágenes de vídeo o cumplir misiones de fuego de misiles. ” La información más fiable llega cuando el U-2 y los aviones teledirigidos, se concentran en la misma área, como se está haciendo cada vez más.” apuntó.

El U-2, generalmente pintado de negro azabache, con alas largas y estrechas para ayudar a cortar el el aire, alcanza una altitud impresionante,  elevándose  rápidamente en el cielo. Vuela al doble de altura de un avión comercial, lo que le permite a los pilotos obtener incluso vistas  tales como la curvatura de la tierra.
Pero el avión, al que han apodado “Dragon Lady”, es difícil de volar, y las misiones son agotadoras y peligrosas. Los  U-2 utilizados en Afganistán y en Irak viajan cada día desde una base cerca del Golfo Pérsico, y el viaje puede durar de nueve a doce horas.  Los pilotos deben  comer poco,  a través de tubos y usar trajes espaciales porque su sangre literalmente podría hervir si no tuvieran protección a esa elevada altitud.

Maj. Eric Shontz siendo llevado en un van hacia el avión.

Photo: Max Whittaker for The New York Times

En la medida en que el número de vuelos ha aumentado, algunos de los 60 pilotos del U-2 han sufrido la misma condición desconcertante, conocida como la enfermedad de las curvas, que también afecta a los buceadores que descienden demasiado rápido.
Los pilotos de los U-2 descansan habitualmente en la  casa club de la Base de la Fuerza Aérea en Beale, cerca de Sacramento, California, y muchos han comentado los agudos dolores articulares y como la vista se les nubla temporalmente, dos problemas muy comunes que se les presentan.

En el 2006, uno de los pilotos de  U-2  casi se estrelló después de estar entrando y saliendo de estados de inconciencia durante un vuelo sobre Afganistán.  Kevin Henry, Teniente Coronel retirado de la Fuerza Aérea, dijo en una entrevista que se sentía como si estuviera ebrio, y sufrió algunos daños en el cerebro. En un momento, dijo, estuvo a solo 5 pies de de estrellarse contra el suelo antes de,  milagrosamente,  encontrar una pista.

Como medida de seguridad, los pilotos de los U-2, próximos a volar, comienzan a respirar oxígeno puro una hora antes del despegue, para disminuir el nitrógeno en el cuerpo y reducir el riesgo de enfermedad de descompresión. Sr. Henry, que ahora instruye a los pilotos en materia de seguridad, cree que problemas de hermeticidad de sus cascos le impedían respirar oxígeno puro suficiente antes de los vuelos.

Maj. Eric Shontz ejercitando y estirando sus músculos antes de su vuelo en el U-2 en la Base Aérea de Beale. Como una precaución, los pilotos de U-2 respiran oxígeno puro una hora antes de despegar para reducir la cantidad de nitrógeno en sus cuerpos y reducir el riesgo de enfermedades por descompresión.

Photo: Max Whittaker for The New York Times

Sin embargo, el teniente coronel Kelly N. West, jefe de medicina aeroespacial en Beale, dijo que ningún piloto había sido inhabilitado para volar los U-2. Desde 2002, solo seis pilotos han sido transferidos a petición propia, después de sufrir enfermedades de descompresión, pero la mayoría de los pilotos siguen sin inmutarse, mientras la Fuerza Aérea toma precauciones adicionales. Colocándose una máscara de oxígeno a la nariz, uno de los pilotos, el mayor Eric M. Shontz, se subió en una máquina elíptica de entrenamiento durante 10 minutos antes de un vuelo de práctica en Beale para ayudar a disipar el nitrógeno más rápido. Varios asistentes a continuación, se aseguraron que él permanecía conectado a la máquina de oxígeno mientras  le sellaban  su traje espacial y lo llevaban al avión.

Gran Shontz y otros pilotos de U2 dicen que los aviones poco a poco se fueron integrando en las operaciones en Irak y Afganistán.  Dado que los vuelos sobre Afganistán resurgieron  a principios de 2009, el U-2 se han convertido en una parte mucho más fluida del plan de batalla diaria.
El mismo piloto Shontz dijo que estaba en la radio, al final del  año pasado, con un oficial cuando una granada explotó. “Se podía escuchar su voz hablando más y más rápido, y él me dice que necesita apoyo aéreo” recordaba el Major Shontz.  Un minuto después de haber transmitido el mensaje, un helicóptero de combate A-10 fue enviado en su ayuda.
El Brig. General H.D. Polumbo Jr., un alto oficial de la Fuerza Aérea, dijo que las decisiones recientes de darle  mayor libertad a los analistas de inteligencia en  cómo utilizar los aviones  U-2 cada día, ha ayudado a reactivar su uso.
Sin embargo, mientras beben algunas cervezas en la casa club, decorada con motivos y molduras hechas en honor a los héroes de su pequeña fraternidad, los pilotos de U-2  dicen, que saben que su  avión no se mantendrá volando por largo tiempo.

El reemplazo de los U-2 se encuentra justo enfrente de la base – el Global Hawk, un avión teledirigido por control remoto que vuela tan alto como el U-2 y puede estar en el aire durante 24 horas o más. Los primeros Global Hawks han estado tomando fotos de inteligencia en Irak y Afganistán.
Sin embargo, un modelo más grande que podrían interceptar las comunicaciones también se ha retrasado, y la Fuerza Aérea está estudiando cómo agregar sensores que pueden detectar bombas en la carretera a otros aviones. Así que los funcionarios dicen que lo más probable es que no será hasta después del 2013 que los primeros  U-2 empezarán su  gradual  jubilación.
“Nosotros hemos tenido que ser ágiles  para mantener su relevancia”, dijo Doug P. McMahon, uno de los oficiales  que ha volado el U-2 durante tres años. “Pero finalmente tiene que llegar su  fin”.

El avión espía U-2 Black Bird, que muchas veces estuvo en el centro de la guerra fría.  Este de la foto siendo aterrizado por el Lt. Col. Rob Wehner en la Base Aérea de Beale, California.

Photo: Max Whittaker for The New York Times

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3 comentarios

  1. Una pequeña aclaracion, el U-2R o TR-1 como se le denominó despues, se le apodaba como “Dragon Lady”.

    Al que se le apodaba como “Blackbird” era al SR-71, que fue el que le siguio años despues, supersonico y que volaba a mucha mayor altitud, aunque con menor autonomia de vuelo que el TR-1.

    Saludos,

    • Juan Perez:
      Agradecidísimos por su aclaración, clara y precisa. . Al hacer la traducción del artículo cometí el error de adicionar el dato, sacado de algún lugar de mi imperfecto cerebro, cometiendo la pifia imperdonable. Dislate que le agradecemos haber corregido.
      Gracias a usted por leernos y enmendarnos. Le esperamos de nuevo, solo que estamos un poco atareados e impedidos de actualizar y postear nuevos artículos en el balserosuicida. Esperamos publicar algo pronto .
      Saludos

  2. extraordinario avion

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